Cette bibliothèque publique abrite plus de six millions de volumes et, avec plus de 18 millions d'habitants dans la région métropolitaine de Los Angeles, sert la plus grande population de tous les systèmes de bibliothèques financés par des fonds publics aux États-Unis.  

Les cartes de bibliothèque sont gratuites pour les résidents californiens. Livres, magazines, ordinateurs, CD, DVD, matériel audiovisuel sont à la disposition des clients. Les articles extraits de la bibliothèque peuvent être retournés dans l'une de ses 72 succursales de la ville. 

124894931

Elle peut compter sur de nombreuses organisations de soutien communautaire qui collectent des fonds et parrainent des programmes visant à améliorer les services de bibliothèque dans la communauté.  

La bibliothèque offre également un programme en ligne qui permet aux clients adultes n'ayant pas terminé leurs études secondaires d'obtenir leur diplôme d'études secondaires.  

La Los Angeles Library Association a été créée à la fin de 1872 et, au début de 1873, une salle de lecture bien fournie est ouverte par le premier bibliothécaire, John Littlefield. L’expansion commence dans les années 1920. Le système est alors amélioré grâce à un vaste réseau de bibliothèques auxiliaires dans de nouveaux bâtiments. La bibliothèque principale nécessite à son tour un agrandissement.

Le bâtiment historique actuel est construit en 1926 et constitue un repère du centre-ville de Los Angeles. Elle est conçue par l'architecte Bertram Goodhue. Initialement appelé Bibliothèque centrale, le bâtiment est renommé en l'honneur du président de longue date du conseil des commissaires des bibliothèques et du président de l'Université de Californie du Sud, Rufus B. von KleinSmid. La nouvelle aile, achevée en 1993, reçoit elle le nom de l'ancien maire Tom Bradley. Le complexe dans son ensemble (c’est-à-dire le bâtiment original Goodhue et l’aile Bradley) est par la suite rebaptisé en 2001 au nom de l’ancien maire de Los Angeles, Richard Riordan.

L’architecte Bertram Grosvenor Goodhue s'est inspiré d'influences de l’Égypte ancienne, d'Art déco et de la Renaissance méditerranéenne. La tour centrale est surmontée d'une pyramide en mosaïque avec des soleils sur les côtés et une main tenant une torche représentant la "lumière de l'apprentissage" au sommet. L'intérieur de la bibliothèque est décoré de diverses figures, statues, lustres et grilles, notamment une peinture murale en quatre parties de l'illustrateur Dean Cornwell illustrant les étapes de l'Histoire de la Californie achevée vers 1933. 

Un incendie criminel dévaste les lieux le 29 avril 1986. Sa construction ayant empêché la ventilation de la chaleur et de la fumée, et limité l'accès des pompier, il a fallu plus de sept heures pour éteindre le feu et le feu a continué à couver pendant plusieurs jours. Quelque 400 000 volumes, soit 20 % des fonds de la bibliothèque, ont été détruits. Les ouvrages survivants ont été gravement endommagés par l'eau et la fumée. Un deuxième incendie, le 3 septembre de la même année, détruit le contenu de la salle de lecture du département de musique.

La bibliothèque est complètement rénovée et rouvre ses portes en 1993.  

124895170

124895171

124895173

124895179

124895180

124895181