Le musée d'ethnographie de Genève (abrégé MEG) est inauguré le 25 septembre 1901, fondé à l'initiative du professeur Eugène Pittard qui crée également une chaire d'anthropologie à l'université de Genève. Il s'installe d'abord dans la villa de Mon Repos. Pittard y réunit des collections publiques et privées, principalement les collections ethnographiques du musée archéologique et du musée Ariana, la collection du musée de la Société des Missions évangéliques et des armes du Musée historique genevois.

En 1939, le musée déménage et rouvre dans le bâtiment désaffecté de l'école primaire du Mail situé au boulevard Carl-Vogt. Ouvert le 12 juillet 1941, il y cohabite avec le département d'anthropologie de l'université jusqu'en 1967. Le bâtiment est agrandi en 1949 puis la ville acquiert en 1975 la villa Lombard qui devient l'annexe de Conches.

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En 1995, un concours d'architecture prévoit l'implantation d'un nouveau musée place Sturm mais le plan est refusé par référendum le 2 décembre 2001. Dès lors, la ville envisage la rénovation et l'extension du bâtiment à son emplacement actuel. Le projet est approuvé à l'unanimité par le Conseil municipal le 21 mars 2007 et par le peuple le 26 septembre 2010.

Le nouveau bâtiment du MEG, en forme de pagode, est inauguré le 31 octobre 2014, au terme d'un chantier d'une durée de quatre ans. Il s'agit d'une réalisation du bureau Graber Pulver Architekten AG, en collaboration avec le bureau ACAU, associé au bureau d'ingénieurs civils Weber + Brönnimann AG. Les salles d'exposition, ainsi qu'un auditorium se trouvent en sous-sol ; le rez-de-chaussée accueille une cafétéria, une boutique, ainsi que la billetterie. Dans les étages, des ateliers de restauration et de médiation culturelle, ainsi que la bibliothèque qui porte le nom d'une mécène, Marie Madeleine Lancoux. Dans la bibliothèque, se trouve un espace permettant d'écouter de la musique du monde entier. L'ancien bâtiment a également été rénové. Une esplanade arborée s'étend entre les trois constructions qui forment cet ensemble : l'ancien et le nouveau bâtiment, ainsi qu'une école primaire.

Le musée est inscrit comme bien culturel d'importance nationale et a remporté le prix du musée européen en avril 2017.

Le MEG conserve 74 000 objets, 20 000 phonogrammes et 100 000 supports photographiques. Le MEG expose dans le parcours permanent 1 000 pièces qui ont fait l’objet d’une sélection.

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