Résidence royale, il a été construit au début du XIXe siècle pour le prince régent et futur roi George IVcomme une résidence de bord de mer. Conçu dans un style architectural exotique, le dessin et l'allure générale du pavillon est de style anglo-indien, style très répandu en Inde pratiquement pendant tout le XIXe siècle.

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Le prince visite d'abord Brighton en 1783 sur les conseil de médecins lui recommandant l'air marin pour soigner sa goutte. En 1786, il loue une ferme dans la région d'Old Steine près de Brighton. Loin de la cour de Londres, le pavillon est aussi un lieu discret pour le prince qui nourrit une relation avec Mrs Fitzherbert, sa maîtresse de longue date. Le prince aurait aimé l'épouser, et l'a peut-être d'ailleurs même fait secrètement, mais ce mariage était ou aurait été illégal à cause de la confession catholique de sa maîtresse.

Henry Holland est rapidement chargé de l'agrandissement du bâtiment. Le prince acquiert les terrains autour de la propriété, sur lesquels il fait construire en 1803 de grandes écuries et des étables dans un style indien.

Entre 1815 et 1822, John Nash redessine le palais. C'est son travail que l'on peut admirer aujourd'hui. En pleine campagne anglaise (à l'époque), l'édifice ressemble de l'extérieur à un palais indien. Cependant la décoration intérieure fantaisiste combine les influences chinoise et indienne, avec des éléments architecturaux islamiques et moghols. C'est l'un des premiers exemples de l'inspiration exotique qui va devenir une alternative au goût majoritairement néoclassique du temps.

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À la mort de George IV en 1830, son successeur : Guillaume IV réside aussi dans le pavillon lors de ses séjours à Brighton. Cependant après la dernière visite de la reine Victoria à Brighton en 1845, le gouvernement décide de vendre le bâtiment et ses terres. Une grande partie de la collection est emportée par la reine. Cependant les Brighton Commissioners et la Brighton Vestry lancent une pétition qui aboutit, demandant au gouvernement de vendre le pavillon à la ville, ce qui sera fait en 1850. Les restaurateurs demanderont par la suite à la reine d'Angleterre de récupérer certaines pièces ; aujourd'hui les meubles et objets du Royal Pavilion sont un mélange d'éléments authentiques et de reproductions.

Le pavillon est ouvert aux visiteurs et se loue pour des conférences éducatives, des banquets ou des mariages.

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